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Robot de la NASA, a dos semanas de Marte
Publicada el: 17 de Julio del 2012, 08:35:44 am

Con seis ruedas y más de 900 kilos, Curiosity, el robot de exploración más sofisticado jamás lanzado a otro planeta, partió el pasado 26 de noviembre desde Cabo Cañaveral. Tras más de ocho meses, el 6 de agosto, a las 05H31 GMT, llegará al mont Sharp, ubicado a unos 5 mil metros de altura, en el cráter de Gale, en Marte. Habrá recorrido 570 millones de kilómetros.

Sin embargo, lo más difícil aún no llegó. "Posarse sobre Marte es la misión más difícil jamás emprendida por la NASA en la historia de la exploración robótica planetaria", destacó en un comunicado John Grunsfeld, director adjunto de la agencia espacial estadounidense para las misiones científicas.

Los responsables de la misión explican que, contrariamente a las sondas precedentes, Curiosity es demasiado pesado como para que el impacto sea amortiguado por bolsas de aire. Para lograr un aterrizaje tan preciso en el interior de un cráter, la nave que transporta al Curiosity volará como un ala en la alta atmósfera marciana en lugar de descender hacia el suelo.

Para ello, los ingenieros de la Nasa en el Jet Propulsion Laboratory de Pasadena California, concibieron una suerte de "grúa" para los últimos segundos del descenso para depositar delicadamente a este robot del tamaño de un vehículo. Antes de esos momentos la nave espacial será frenada por un paracaídas gigante y experimentará los siete minutos más críticos de toda la misión, cuando pasará de 21.243 kilómetros por hora, a 2,74. ¿Podrá?

¿Hubo vida en marte?

"Ésa es la gran cuestión", afirmó en una conferencia de prensa Michael Meyer, el científico principal del Programa de Exploración Marciana.

"Las exploraciones previas de la superficie del planeta ya han ampliado nuestro concepto y sabemos que Marte tuvo elementos que pueden haber sustentado la vida", añadió. "Hemos encontrado agua, glaciares, hemos encontrado minerales que se encuentran en el agua".

Grotzinger explicó que cuando la NASA habla de un ambiente habitable "se refiere a un sitio que tenga agua, una fuente de energía, ya que todos los microorganismos requieren energía, y una fuente de carbono, ya que los organismos tal como los conocemos están constituidos por carbono". Pero advirtió de que ésta es una misión científica que requiere paciencia.

"No habrá un solo gran descubrimiento revelador", disparó. "Lo que habrá será una secuencia de pequeños descubrimientos que irán sumándose, como piezas de un rompecabezas, para ampliar nuestro conocimiento".

Gran expectativa

Dado que el artefacto tocará la superficie marciana cuando sea poco más de la medianoche en Estados Unidos, la NASA y numerosas instituciones educativas han organizado "trasnoches" en escuelas y bibliotecas y museos para seguir la operación.

Entre los materiales educativos que conmemoran el hecho se cuenta la primera edición en Braille de 1.500 libros dedicados al Curiosity, y una aplicación para la tableta iPad que permitirá seguir el descenso con imágenes tridimensionales.

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